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Javier Concha, ingeniero civil electrónico e investigador postdoctoral en NASA

“Siempre supe que quería ser un científico y no trabajar en la industria. Mi pasión es descubrir nuevas cosas y avanzar el conocimiento humano”
 

 

Javier Concha es Ingeniero Civil  Electrónico. Poco después de egresar se ganó una Beca Fulbright y cursó un Magister y luego un doctorado en Ciencias de la Imagen en el Instituto de Tecnología de Rochester. Actualmente es investigador postdoctoral en el Laboratorio de Biología del Océano del Goddard Space Flight Center de NASA, en Washington DC.

Junto con estar cumpliendo un sueño al trabajar para la NASA, Javier ha recibido importantes reconocimientos en Estados Unidos. Fue el representante de su generación en la ceremonia de entrega de su doctorado, y en 2014 fue elegido como Estudiante del Año en la Región Central de Nueva York de la Sociedad Americana de Fotogrametría y Teledetección (ASPRS), lo que además de un gran honor significó un premio en dinero y un año de membresía en la sociedad.

¿Qué te motivó a estudiar Ingeniería Electrónica?
Desde pequeño que me gustó desarmar los artículos electrónicos para ver cómo funcionaban, y volverlos a armar, aunque a veces sin éxito. Después, estudié la enseñanza media en la Escuela Industrial San José de los Salesianos Concepción para ser técnico electrónico, y me di cuenta que realmente me gustaba la electrónica y quise especializarme más, por lo que decidí continuar en la UdeC.

¿Cómo fue tu etapa de estudiante en la Universidad de Concepción?
Tengo muy buenos recuerdos de la Universidad. Todavía considero que el campus de la UdeC es uno de los bonitos del mundo, y eso que he conocido muchos. La enseñanza recibida en el departamento de ingeniería electrónica es de un muy alto nivel, lo que comprobé cuando hice mis estudios de postgrado en Estados Unidos, no solo por el conocimiento adquirido, sino más importante, por la forma de afrontar los problemas y la mentalidad de ingeniero. Además, tuve la oportunidad de participar en varias actividades que me enriquecieron como persona, como el Centro de Alumnos de Ingeniería Eléctrica y el Ballet Folklórico de la UdeC.

¿Siempre pensaste dedicarte a la investigación?
Siempre supe que quería ser un científico y no trabajar en la industria. Mi pasión es descubrir nuevas cosas y avanzar el conocimiento humano.

¿Por qué decidiste especializarte en Estados Unidos y  por qué elegiste el Instituto de Tecnología de Rochester?
Cuando terminé la ingeniería, tuve la oportunidad de trabajar en el departamento de geofísica de la UdeC como investigador, mientras encontraba un trabajo estable. Fue en ese departamento que descubrí la percepción remota (o teledetección satelital) y realmente me gustó el concepto.
Encontré fabuloso que se pueda estudiar la tierra con un instrumento que está orbitándola 700 kilómetros arriba de nosotros, y que se pueda relacionar la física detrás de las imágenes satelitales con las propiedades de nuestro planeta.
En esa época postulé a una beca Fulbright y me la gané. Cuando estaba buscando programas para estudiar percepción remota, descubrí que el programa en el Instituto de Tecnología de Rochester (RIT en inglés) era unos de los mejores del mundo y el único en dar un grado en ciencias de la imagen.

¿Cómo llegaste a trabajar en el Laboratorio de Biología del Océano del Goddard Space Flight Center de NASA?
Mientras estudiaba mi doctorado, me gané una beca financiada por la NASA para hacer un curso en instrumentación óptica para el estudio de océanos. Era un curso para solo 20 personas, de diferentes lugares del mundo, con profesores especialistas en el campo. En esa ocasión fue la primera vez que interactúe con gente del  Laboratorio de Biología del Océano del Goddard Space Flight Center de NASA.
Siempre fue mi sueño trabajar en la NASA, pero no fue hasta ese momento que descubrí que este podía hacerse realidad. Desde ese momento empecé a hacer networking y darme a conocer durante los dos últimos años de mi doctorado. Cuando estaba a punto de terminar, contacté a las personas indicadas, y encontré alguien que necesitaba un doctor con mi background.

¿En qué investigaciones has participado y en qué consiste tu trabajo actual?
Trabajé en un proyecto para usar el satélite Landsat 8 en el estudio de calidad de agua en el Lago Ontario. Esto quiere decir poder estimar los componentes presentes en el agua, como la clorofila-a o sedimentos.
 Landsat 8 es un satélite creado para estudio del suelo y no utilizado ampliamente para el estudio del agua, lo que es la innovación de mi investigación. Cada pixel en una imagen de Landsat 8 representa 30 x 30 metros de superficie, lo que para estudiar cuerpos de agua, es una resolución espacial bastante alta. Con esa resolución se pueden ver características espaciales con mucho detalle, que es lo que hace a Landsat 8 muy valioso. Ahora, estoy usando el mismo satélite, pero para estudiar aguas costeras y a un nivel más global.
Otro satélite con el que estoy trabajando es uno lanzado por Corea del Sur llamado GOCI, que fue el primer satélite geoestacionario, que siempre esta “mirando” la mis región del globo, lo que permite tener varias imágenes por día, creado para estudiar océanos. El tener varias imágenes al día, lo que no era posible antes, tiene la ventaja de que ahora podemos estudiar los cambios que se producen el océano durante el día, y no solo de un día para otro.
Estoy trabajando con GOCI en preparación para el satélite GEO-CAPE, que será el primer satélite geoestacionario para estudios de océanos lanzado por la NASA. Es decir, estamos desarrollando las herramientas para obtener información de los océanos utilizando este tipo particular de imágenes.

¿Qué recomendarías a los estudiantes o profesionales  que sueñan con trabajar en centros de investigación internacionales?
La lista es larga. Primero que nada, aprender inglés. Es un requisito. Yo empecé en el UdeC English Online del CFRD. Lo segundo es aprender programación computacional. Después, estudiar algo que te apasione,  pero que también sea relevante para el centro de investigación. Es necesario investigar sobre el centro y quiénes son los especialistas. También postular a becas, como Becas Chile o Fulbright o Erasmus. Finalmente, no solo estudiar, sino participar en organizaciones dentro de la Universidad, para desarrollar las habilidades sociales, porque lo que estos centros buscan son personas que puedan desenvolverse en grupos de forma adecuada y comunicar lo que hacen con ellos.
No puedo dejar fuera el networking, que es súper importante. Contactar a las personas. Que te conozcan e identifiquen. Ir a conferencias donde ellos vayan, o pedir reunirse con ellos.

¿Cómo imaginas tu futuro profesional, cuáles son tus planes?
Mi sueño es ser un investigador principal de un proyecto en NASA, como una misión satelital. En el corto plazo, es conseguir un puesto estable en NASA después de mi pasantía postdoctoral.

¿Cómo han sido en lo personal estos años fuera de Chile?
Me encanta vivir en los Estados Unidos, especialmente acá en Washington DC. Esta ciudad tiene mucho que ofrecer culturalmente. Es una ciudad cosmopolita, con muchos profesionales jóvenes y aspirante a grandes cosas. Me encanta estar rodeado por gente de todo el mundo, con la que puedo aprender de su cultura y diferentes perspectivas de las cosas. Además, he tenido la oportunidad de viajar mucho, por placer y por trabajo. Mi actividad favorita para hacer en mi tiempo libre es el bailar ritmos latinos, y este es el lugar perfecto para hacerlo. He conocido muchas personas con el baile.

¿Mantienes contacto con la UdeC, compañeros o profesores?
No mucho, pero cada vez que voy a Chile trato de visitar a mis profesores en ingeniería civil electrónica, el departamento de geofísica y el centro de fotónica, además de visitar a mi mentor y amigo, el maestro José Antonio Cortés, director del Ballet Folklórico de la UdeC.

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